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sábado, 10 de diciembre de 2011

El universo primitivo, en una espectacular imagen en 3D

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La luz de 14.000 quásares ha permitido trazar este asombroso mapa del universo primitivo
Científicos del proyecto Sloan Sky Digital Survey han conseguido trazar el mapa más detallado del Universo remoto-es decir, cuando tenía 11.000 millones de años y era terriblemente joven- jamás realizado hasta ahora en tres dimensiones. Para llevar a cabo tan compleja cartografía, que supone un trabajo equiparable al de los arqueólogos, los investigadores han utilizando la luz de 14.000quásares, galaxias con agujeros negros en sus centros situadas a miles de millones de años luz. El mapa pretende ir más allá y ampliarse de forma exponencial con el estudio de nada menos que 160.000 quásares. Los astrónomos creen que será útil para conocer cómo se expande el Universo y cuál es el papel de la energía oscura en ese proceso, algo que todavía es un misterio. El trabajo ha sido presentado en la reunión de la Sociedad Americana de Física.

Representación 2-D del mapa





Los científicos del proyecto BOSS (Rastreo de Oscilaciones Acústicas Bariónicas) estudiaron 14.000 quásares detectados por el telescopio Sloan del Observatorio Apache Point en Nuevo México. «Los quásares son los objetos más brillantes del Universo, que utilizamos como iluminación de fondo para ver el hidrógeno gaseoso que llena el cosmos», explica Anze Slosar, del laboratorio nacional Brookhaven. «Podemos ver sus sombras y los detalles, lo que nos permite observar cómo está agrupado el gas. Lo sorprendente es que esto nos da una imagen del Universo lejano, donde es difícil medir las posiciones de las galaxias».

Representación 2-D del mapa




Fragmento del mapa del cosmos remoto

El trabajo es el primer resultado importante del uso de las llamadas oscilaciones acústicas bariónicas, que son algo así como las ondas de sonido que se extendieron por el universo primitivo, para medir la energía oscura. El mapa demuestra que es posible establecer las variaciones en la densidad del hidrógeno intergaláctico y, por tanto, medir losefectos de la energía oscura en el Universo. Esto es sumamente interesante, ya que hoy por hoy la energía oscurasigue siendo uno de los grandes misterios de la cosmología. Los científicos no se ponen de acuerdo sobre el papel que juega en la formación y la expansión del cosmos, e incluso hay quien niega su existencia. El nuevo mapa puede ayudar a averiguar en qué consiste y cómo ha influido en la tasa de expansión del universo desde su aparición hace casi unos 13.700 millones de años con una gran explosión.
«Hay toda una estructura en el Universo distante que nunca hemos visto antes. ¡A veces me siento como un cartógrafo de la Edad Media!», dice Patric McDonald, del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley. No es para menos. El proyecto no se para en lo conseguido. Dentro de unos años, los científicos esperan ser capaces de ampliar el mapa con los datos obtenidos de la observación de 160.o00 quásares.

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