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lunes, 22 de agosto de 2011

El plesiosaurio “preñado” del Cretáceo

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El mundo.es

Los restos que se han encontrado en diferentes partes del mundo de los plesiosaurios, los grandes reptiles que habitaron los mares durante el Mesozoico, han ayudado a conocer muchas de sus características, pero no habían logrado dar pistas sobre cómo se reproducían aquellos gigantescos depredadores.

Ahora, una investigación llevada a cabo por F. Robin O' Keefe, de la Universidad de Marshall, y Luis Chiappe, director del Museo de Historia Natural de Los Ángeles, ha logrado averiguarlo gracias al fósil de una hembra que tenía en su interior un embrión. Los plesiosaurios, pues, eran vivíparos y tenían una sola cría en cada 'parto', que era de un tamaño considerable.

El ejemplar fue encontrado en 1987 por unos granjeros de Kansas. Se trata de un plesiosaurio de hace 78 millones de años, adulto, de la especie 'Polycotylus latippinus', que medía 4,5 metros de largo.

Fue al hacer un análisis exhaustivo, cuando Chiappe y su colega descubrieron que algunos de los huesos no eran del ejemplar adulto, sino que había costillas, unas 20 vértebras, hombros, caderas y otros huesos que pertenecían a un ejemplar más pequeño. Aunque, otros repiles marinos de la época (como los ictiosaurios y los mosasaurios) ya daban a luz a sus crías, esta es la primera evidencia de que los plesiosaurios, un orden superior, también eran vivíparos, según publican esta semana en 'Science', lo que pone fin al misterio sobre su reproducción.

"Especulamos que, a la hora de reproducirse, los plesiosaurios pudieron haber exhibido comportamientos similares a los de las ballenas o los delfines, que son mamíferos".

Los plesiosaurios se extinguieron hace 65 millones de años, junto con los dinosaurios, sin dejar descendencia, pese a que en el Mesozoico fueron animales muy comunes.

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